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Des traces de vie sur les exoplanètes les plus proches peuvent être cachées dans un piège équatorial

December 3, 2017

Bonjour ami(e)s de Monde Mystérieux !

 

De nouvelles simulations montrent que la recherche de la vie sur d'autres planètes pourrait bien être plus difficile qu'on ne le pensait auparavant, selon une étude publiée le 29 novembre dans la revue Monthly Notices de la Royal Astronomical Society. L'étude indique que des modèles d'écoulement d'air inhabituels pourraient cacher les composantes atmosphériques des observations télescopiques, avec des conséquences directes pour la formulation de la stratégie optimale de recherche de vie (productrice d'oxygène) telle que les bactéries ou les plantes sur ces exoplanètes.

Les espoirs actuels de détecter la vie sur des planètes en dehors de notre propre système solaire reposent sur l'examen de l'atmosphère de la planète pour identifier les composés chimiques qui peuvent être produits par des êtres vivants. L'ozone - une variété d'oxygène - est une de ces molécules, et est considérée comme l'un des traceurs possibles pouvant nous permettre de détecter la vie sur une autre planète à distance.

Dans l'atmosphère terrestre, ce composé forme la couche d'ozone qui nous protège des rayons ultraviolets nocifs (UV) du soleil. Sur une planète étrangère, l'ozone pourrait être une pièce du puzzle qui indique la présence de bactéries ou de plantes produisant de l'oxygène.

 

Impression d'artiste de TRAPPIST 1d (à droite) et de son étoile hôte TRAPPIST 1 (à gauche). La nouvelle recherche montre comment des planètes comme celle-ci pourraient cacher des traces de vie des observations des astronomes. Crédit: MPIA Graphics Department.

 

Mais maintenant, les chercheurs, menés par Ludmila Carone de l'Institut Max Planck pour l'astronomie en Allemagne, ont trouvé que ces traceurs pourraient être mieux cachés que nous le pensions auparavant. Carone et son équipe ont examiné certaines des exoplanètes les plus proches qui pourraient être semblables à la Terre: Proxima b, qui est en orbite autour de l'étoile la plus proche du Soleil (Proxima Centauri), et la plus prometteuse de la famille des planètes TRAPPIST-1, TRAPPIST-1d.

Ce sont des exemples de planètes en orbite autour de leur étoile hôte en 25 jours ou moins, et en tant qu'effets secondaires, un côté fait face en permanence à leur étoile, et l'autre côté est tourné vers l'extérieur. Modélisant le flux d'air dans les atmosphères de ces planètes, Carone et ses collègues ont trouvé que cette division inhabituelle jour-nuit peut avoir un effet marqué sur la distribution de l'ozone à travers l'atmosphère: au moins pour ces planètes, des pôles à l'équateur, piégeant systématiquement l'ozone dans la région équatoriale.

 

Carone dit: "L'absence de traces d'ozone dans les observations futures ne signifie pas qu'il n'y a pas d'oxygène du tout. Il pourrait être trouvé dans différents endroits que sur Terre, ou il pourrait être très bien caché."

De telles structures atmosphériques inattendues peuvent également avoir des conséquences sur l'habitabilité, étant donné que la majeure partie de la planète ne serait pas protégée contre le rayonnement UV. "En principe, une exoplanète avec une couche d'ozone qui ne couvre que la région équatoriale peut encore être habitable", explique Carone. "Proxima b et TRAPPIST-1d naines rouges en orbite, étoiles rougeâtres qui émettent très peu de lumière UV nocives pour commencer. D'un autre côté, ces étoiles peuvent être très capricieuses et sujettes à de violentes explosions de radiations nocives, y compris les UV."

 

L'atmosphère terrestre a une «ceinture de transport» de flux d'air qui déplace l'ozone des principales zones de production près de l'équateur vers les pôles. Ce mécanisme est important pour créer la couche d'ozone globale de la Terre. Crédit: L. Carone / MPIA Département des graphiques.

 

La combinaison des progrès de la modélisation et de bien meilleures données provenant de télescopes comme le télescope spatial James Webb devrait conduire à des progrès significatifs dans ce domaine passionnant. "Nous savions tous depuis le début que la chasse à la vie extraterrestre sera un défi", dit Carone. "En fin de compte, nous ne faisons que gratter la surface de la façon dont il sera vraiment difficile."

 

A bientôt !

 

source : Royal Astronomical Society

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